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薛兆丰

 
 
 

日志

 
 

经济学“大杂烩”中的取舍  

2005-12-12 14:46:37|  分类: 默认分类 |  标签: |举报 |字号 订阅

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  薛兆丰   

  经济学普遍受欢迎,无论是政府、媒体,还是大企业,都少不了经济学家一席之地。经济学在工商管理教育大纲中也是必修课,没有人说管理人才不需懂点经济学。然而,在这类教学大纲所规定的诸多课程中,经济学的实用程度低,其实不重要。我想谈的是经济学的“大杂烩”性状,以及工商管理者对这大杂烩的取舍。

  先谈经济学的“大杂烩”性状。经济学的发展,就像人一生的际遇,有高有低,有顺有滞,没有什么固定的路数。假如经济学的诞生从亚当·斯密(Adam Smith)1776年发表《国富论》算起,那么经济学在这228年间既取得了重大成就又走入了歪门邪道。

  经济学对人的行为建立了与众不同而极其深刻的认识。研究人的学科不少:有规范人行为的伦理学,有研究风俗习惯的社会学,有研究生理机制的医学,有研究人类认识能力的哲学。而经济学却从全新的角度,看待人与人之间的交换、竞争、结队等活动,解释了许多其他学科本来无法解释的社会现象。

  一些经济学观点,永久改变了人类对世界的认识。斯密对分工和贸易的观察,指明了人类积累财富的两个渠道之一。环顾我们的四周,绝大部分的财物和服务都是通过分工和贸易而“无中生有”的。再看狗的生活,则永远是“此消彼长”,一块骨头从一只狗转到另一只狗而已。至于人类积累财富的另一渠道“结队”,则是到了上个世纪中企业理论兴起时才被确认的。

  边际的概念,起源于斯密对水和钻石的讨论,但到了19世纪奥地利学派的吉文思(W. S. Jevons)和威克斯蒂(P. H. Wicksteed)等人手里,才变得扎实。不用边际概念,难以解释人们面临抉择时的掂量,也就难以解释人在具体约束条件下的行为。

  成本概念的改进,是由阿尔钦(A. Alchian)和布坎南(J. Buchanan)终结的。他们两人为百科全书分别写过“成本”的条目,布坎南还出版过一本小书。成本是放弃了的最高代价,也就是说,别无选择的行为没有成本。而从这个角度看,计划经济下的任何“人为定价”,都是一厢情愿的妄为,因为成本的实质是不以标价的高低为转移的。

  利息的概念,由费雪(I. Fisher)在其《利息理论》中刻划得淋漓尽致。任何物品都是不同程度的耐用品,耐用品能在未来某个时段内提供一连串的服务,而其全部期值的折现之和,构成这物品的现值。这个观点解释了人们为什么会悉心照顾一桶十年后才开的红酒、为什么盖一所能用上两百年的房子。读过利息理论,看世界的角度会有大转变。

  这些概念虽然简朴,但扎实而精准,并非初学者可以自发地形成的。学工商管理的朋友,值得咀嚼这些概念。遗憾的是,它们只是一种思想工具,最终得由应用者自己补充,才能对具体的经营决策有帮助。而社会上普遍而长期地对经济学的指导作用期望过高,正是因为如此,导致了经济学在近半个世纪走上了歪门邪道。

  人们相信宏观经济可以预测。上个世纪六十年代计算机开始兴起,尽管那时计算机有一幢楼那么大,数据输入得用纸卡,但还是极大地鼓舞了人们通过计算机来预测宏观经济的信心。从那时候起,为经济发展建立数学模型、依据历史数据修正参数,从而对未来作出预测,就成了主流经济学的内容。

  以发展经济学、计量经济学和博弈论为三大分支的数字化趋势,因为运用了大量数学,所以都满足了人们寻求精确答案的愿望。

  问题是,精确的答案未必跟现实相符,而粗略的感观也并非没有价值。这就是诺贝尔得奖人弗里德曼(M. Friedman)所说的:与其“精确地错”,不如“大致地对”。想学一点经济学的朋友,只要不是打算以此谋生,就应该去学它“大致地对”的部分,而不是“精确地错”的部分。 

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